นักวิจัยค้นพบเอนไซม์กลายพันธุ์ที่สามารถย่อยสลายพลาสติกได้

ตลอดหลายปีที่ผ่านมา มีนักวิจัยจากทั่วโลกมากมายพยายามค้นหาวิธีจัดการกับปัญหาขยะพลาสติกที่มีจำนวนมากขึ้นทุกวัน และดูเหมือนว่าคำตอบที่พวกเขาตามหา ดันเกิดขึ้นมาจากความบังเอิญซะอย่างนั้น

เมื่อนักวิจัยกลุ่มหนึ่งที่ศึกษาเรื่องแบคทีเรียได้ค้นพบข้อผิดพลาดบางอย่าง และมันได้กลายพันธุ์มาเป็นเอนไซม์ที่สามารถกินพลาสติกได้ เท่ากับว่ามันสามารถย่อยสลายพลาสติกลงไปได้ภายในเวลาไม่กี่วันเท่านั้น ซึ่งสั้นมากเมื่อเทียบกับการย่อยสลายตามธรรมชาติที่จะต้องใช้เวลานานนับศตวรรษ

การค้นพบในครั้งนี้เกิดขึ้นจากการสำรวจโครงสร้างแบคทีเรียที่พบในพื้นที่ทิ้งขยะในประเทศญี่ปุ่น นักวิจัยได้ใช้ Diamond Light Source (รังสีเอ็กซ์ที่รุนแรงกว่าแสงแดดถึง 1 หมื่นล้านเท่า) กับแบคทีเรีย ในตอนแรกมันส่งผลให้เกิดเป็นเอนไซม์ที่สามารถย่อยสลาย Cutin ซึ่งเป็นเส้ยใยโพลิเมอร์ธรรมชาติจากพืชได้ แต่ทีมงานก็ได้มีการปรับปรุงบางอย่างซึ่งเพิ่มความสามารถในการย่อยสลาย PET (Polyethylene terephthalate เป็นพลาสติกชนิดหนึ่งที่ใช้ในขวดบรรจุเครื่องดื่ม)

นอกจากนี้ ศาสตราจารย์ John McGeehan ผู้นำทีมวิจัยจาก University of Portsmouth ยังกล่าวอีกว่า “เอนไซม์กลายพันธุ์ดังกล่าวนั้นย่อยเพื่อเปลี่ยนพลาสติกให้กลับเป็นมาส่วนประกอบแรกเริ่มได้ นั่นหมายความว่าเราจะไม่ต้องขุดน้ำมันเพื่อผลิตพลาสติกอีกต่อไป ซึ่งก็เท่ากับเป็นการลดปริมาณพลาสติกในสิ่งแวดล้อมได้ด้วย”

ที่ผ่านมานักวิจัยได้พยายามหาทางแก้ปัญหาด้วยวิธีต่างๆ ไม่ว่าจะเป็น การใช้หุ่นยนต์ช่วยในการแยกขยะรีไซเคิล หรือการใช้ดาวเทียมในการวัดปริมาณขยะพลาสติกที่ลอยอยู่ในมหาสมุทร แต่การค้นพบเอนไซม์กลายพันธุ์นี้อาจเป็นแนวทางใหม่ในการจัดการกับปัญหานี้ที่ดีที่สุด ณ ตอนนี้เลยก็ว่าได้